« J’ai le visage d’un vampire, mais le cœur d’une féministe. »

Theda Bara, de son vrai nom Theodosia Burr Goodman, est une actrice américaine du cinéma muet, née le 29 juillet 1885 à Cincinnati, Ohio et décédée le 7 avril 1955 d’un cancer à Los Angeles.
Elle fut l’une des actrices les plus populaires de son temps et l’un des premiers sex-symbol de l’écran. Son répertoire de femme fatale lui valut le surnom de Vamp (mot provenant de vampire).

Fille d’un tailleur d’origine juive né en Pologne, elle s’intéresse très jeune au théâtre, et dès que ses études à la Walnut Hills High School (1903) sont achevées, elle teint ses cheveux blonds en noir, et se lance à la poursuite de son rêve. Elle arrive à New York en 1908. Elle décrochera cette même année un rôle à Broadway dans The Devil.

Elle décroche son premier rôle au cinéma en 1914 dans le film The Stain, sous le nom de Theodosia Goodman. Ce rôle, bien que très mineur, lui ouvre les portes de l’empire cinématographique naissant, et lui permet d’obtenir l’année suivante le rôle principal du « vampire » dans A fool there was. Les profits de ce film furent si importants qu’ils permirent à William Fox, le réalisateur du film, de fonder la Fox Film Corporation, alors que les succès suivant aidèrent à assoir la renommée du studio. Ce jour naquirent la vamp, et le personnage de Theda Bara.

Son studio mit en œuvre une importante campagne autour de son image. Elle était réputée posséder des pouvoirs surnaturels, était toujours parée de voiles et de nombreux bijoux et se faisait volontiers photographier avec des crânes et des serpents. La Fox lui louera même une suite dans un hôtel particulier dont l’intérieur, créé pour recevoir la presse, ressemblait à une chambre de sultane. Le public est fasciné et à chacun de ses films le succès est au rendez-vous.

Elle tourne par la suite d’autres films pour les studios Fox Film Corporation, six films pour l’année 1915 dont The Kreutzer Sonata et Carmen, huit films l’année suivante, tous très rentables. L’année 1917 est celle de son plus grand succès, Cléopâtre, rapidement suivi par The Rose of Blood. En 1918 elle écrit le script et se réserve le rôle de la prêtresse de The soul of Buddha. Alors au sommet de sa gloire, Theda recevait 4 000 $ par semaine de tournage, et n’était dépassée en popularité que par des acteurs tels Charlie Chaplin ou Mary Pickford.

En 1919 après sept films dont le dernier est The Lure of Ambition, elle ne renouvelle pas son contrat avec la Fox, son rôle de Vamp devenant pesant, mais elle ne retrouve jamais le succès malgré quelques tentatives dont la dernière est Madame Mystery en 1926, qui est une parodie de son personnage. Un film biographique est envisagé dans les années cinquante, mais rien de concret n’est produit.

Lors de l’incendie de son studio, une grande partie de ses films sont détruits. Il n’en reste aujourd’hui que six copies complètes, sur plus d’une quarantaine.

Elle passa le reste de sa vie entre New York et Los Angeles, avant de décéder d’un cancer, en 1955.

Bibliographie

– Theda Bara, My Mentor: Under the Wing of Hollywood’s First Femme Fatale,
Joan Craig et Beverly F. Stout, McFarland, 2016. (Anglais)
– Theda Bara: A Biography of the Silent Screen Vamp, with a Filmography, Ronald Genini, McFarland & Co, 2012. (Anglais)
– Temps des vamps : 1915-1965 (cinquante ans de sex-appeal), Michel Azzopardi, L’Harmattan, 2000.
– Vamp: The Rise and Fall of Theda Bara, de Eve Golden, Vestal Press, 1996. (Anglais)

Filmographie

1926 Madame Mystery de Richard Wallace et Stan Laurel
1925 The Unchastened Woman de James Young
1921 The Prince of Silence
1919 The Lure of Ambition d’Edmund Lawrence
1919 La belle Russe de Charles Brabin
1919 Kathleen Mavourneen de Charles Brabin
1919 A Woman There Was de J. Gordon Edwards
1919 The Siren’s Song de J. Gordon Edwards
1919 When Men Desire de J. Gordon Edwards
1919 The Light de J. Gordon Edwards
1918 The She Devil de J. Gordon Edwards
1918 When a Woman Sins de J. Gordon Edwards
1918 Salome de J. Gordon Edwards
1918 Under the Yoke de J. Gordon Edwards
1918 The Soul of Buddha de J. Gordon Edwards
1918 The Forbidden Path de J. Gordon Edwards
1917 Madame Du Barry de J. Gordon Edwards
1917 The Rose of Blood de J. Gordon Edwards
1917 Cleopatra de J. Gordon Edwards
1917 Camille de J. Gordon Edwards
1917 Heart and Soul de J. Gordon Edwards
1917 Her Greatest Love de J. Gordon Edwards
1917 The Tiger Woman de George Bellamy et J. Gordon Edwards
1917 The Darling of Paris de J. Gordon Edwards
1916 The Vixen de J. Gordon Edwards
1916 Romeo and Juliet de J. Gordon Edwards
1916 Her Double Life de J. Gordon Edwards
1916 Under Two Flags de J. Gordon Edwards
1916 East Lynne de Bertram Bracken
1916 The Eternal Sappho de Bertram Bracken
1916 Gold and the Woman de James Vincent
1916 The Serpent de Raoul Walsh
1915 Siren of Hell de Raoul Walsh
1915 Destruction de Will S. Davis
1915 The Galley Slave de J. Gordon Edwards
1915 Carmen de Raoul Walsh
1915 Sin d’Herbert Brenon
1915 The Two Orphans d’Herbert Brenon
1915 Lady Audley’s Secret de Marshall Farnum
1915 The Devil’s Daughter de Frank Powell
1915 The Clemenceau Case d’Herbert Brenon
1915 Kreutzer Sonata d’Herbert Brenon
1915 A Fool There Was de Frank Powell (uncredited)
1914 The Stain (sous le nom de Theodosia Goodman) de Frank Powell